American Seafoods pourrait continuer la route "Canadian Rail" 
de la Jones Act

 

Un juge fédéral a donné son feu vert à American Seafoods Company pour reprendre ses expéditions de fret sous pavillon étranger entre des points américains – au moins jusqu'à ce que le litige concernant une série de violations présumées de la loi Jones soit terminé. La commande permettra la livraison d'environ 37 millions de livres de fruits de mer surgelés de la société aux clients de la côte est des États-Unis.

Depuis plus d'une décennie, American Seafoods livre son poisson d'Alaska à des clients de la côte est des États-Unis à l'aide de navires affrétés battant pavillon étranger, agissant par l'intermédiaire de sa filiale Alaska Reefer Management. Ces navires sont chargés à Dutch Harbour et transitent par le canal de Panama et autour de la côte est jusqu'au port de Bayside, au Canada. À Bayside, la cargaison est déchargée dans des remorques de camions pour être livrées dans l'est des États-Unis

Si les camions transportant ce poisson pénétraient directement dans le Maine, l'ensemble de l'arrangement serait interdit par la Jones Act, qui interdit l'utilisation de navires étrangers pour transporter des marchandises entre des points américains. Cependant, la « route Bayside » profite d'une clause obscure de la Loi - la « troisième disposition » - qui permet l'utilisation de navires battant pavillon étranger si une « route directe sur » une ligne ferroviaire canadienne est également impliquée dans la livraison. 

Pour franchir cette échappatoire méconnue, chaque camion de poisson au terminal de Bayside est conduit sur une rampe et sur le seul train du "Bayside Canadian Railway" - un tronçon de voie de 100 pieds avec deux wagons et aucune destination. Un petit moteur de dérivation tire le train jusqu'au fond, puis le repousse à nouveau vers la rampe. Le camion redescend ensuite sur la même rampe, jusqu'à la route 127 et à travers la frontière du Maine à Calais, achevant une expédition sous pavillon étranger de 7 500 nm entre deux points américains.

Un camion effectue un voyage de conformité à la « troisième condition » à bord du Bayside Canadian Railroad à Bayside, Nouveau-Brunswick, 2015 (Brian Golding / US CBP)

À la mi-août, les douanes et la protection des frontières des États-Unis ont envoyé des avis de violation à American Seafoods, à Alaska Reefer Management, à l'opérateur de terminal Kloosterboer et à un certain nombre d'armateurs de navires frigorifiques battant pavillon étranger, alléguant de multiples violations de la Jones Act sur une période de plusieurs années. Au total, ces amendes se sont élevées à environ 350 millions de dollars - la plus grande mesure d'application de la loi Jones jamais enregistrée. 

Alaska Reefer Management et Kloosterboer ont rapidement porté plainte contre le CBP. Ils ont demandé à un tribunal fédéral d'Anchorage une injonction interdisant de nouvelles amendes, ce qui leur permettrait de terminer la livraison du poisson dans leur pipeline de transport battant pavillon étranger. Ils ont fait valoir que la menace potentielle de nouvelles sanctions de la Jones Act les empêchait de livrer des millions de livres de leur produit, interférant avec l'approvisionnement en goberge abordable pour les repas scolaires et les programmes alimentaires. 

Dimanche, la juge du tribunal de district américain Sharon L. Gleason a accepté et elle a ordonné au CBP de s'abstenir de toute autre amende ou mesure coercitive liée à la route de Bayside jusqu'à ce que l'affaire soit entièrement résolue. L'ordonnance permet à Alaska Reefer Management et à Kloosterboer de reprendre le chargement du poisson sur des navires battant pavillon étranger en Alaska, de le décharger au Canada et de le transporter dans le Maine, sans crainte de pénalités supplémentaires. 

"Sans injonction immédiate, les entreprises dépendantes de la chaîne d'approvisionnement de [Alaska Reefer Management] fermeront probablement temporairement des usines, des emplois seront probablement perdus et la chaîne d'approvisionnement des banques alimentaires et des programmes de repas scolaires de l'USDA sera probablement perturbée", a écrit Gleason

Gleason a également soulevé des questions quant à savoir si le CBP avait changé son interprétation de la loi Jones sans suivre les règles de procédure appropriées. Le CBP est tenu de déposer un avis dans le Bulletin des douanes s'il change de cap sur une interprétation existante de la loi, donnant aux parties concernées 30 jours pour commenter. L'agence a déjà approuvé d'autres accords « ferroviaires canadiens » au Nouveau-Brunswick, et Alaska Reefer Management soutient que son itinéraire Bayside est « essentiellement identique » aux mécanismes de conformité ferroviaires antérieurs (approuvés) - autorisant ARM à un préavis avant un changement dans la politique du CBP ou une amende.

Le CBP affirme que le chemin de fer Bayside Canadian n'est pas un « itinéraire direct » et qu'il n'est donc pas conforme à ses interprétations antérieures. 

Nous suivrons cette affaire avec intérêt. Comment les EU jouent le rôle hégémonique...

John 

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